Ariege, el lado oculto del Pirineo francés

Esquí sin aglomeraciones, fatbike, biatlón, trineo de perros y aguas termales

Fotos: Gonzalo Manera

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¿Habéis probado a pedalear en fatbike por senderos nevados? ¿A disparar una carabina a un blanco a cientos de metro de distancia? ¿Las afamadas aguas termales del Pirineo? ¿A disfrutar del esquí sin prisas ni aglomeraciones? ¿A dejaros llevar por un trineo de perros mientras cae el sol por las cumbres nevadas de tres mil metros? A todo eso y más os invitamos en la región de Ariege, en el lado oculto de los Pirineos.



Es curioso cómo muchas veces tendemos a la repetición. De pensamientos, actos, situaciones, juegos, sueños… Incluso destinos. ¿Quién no se ha visto en un bucle de visitas a la misma estación de esquí año tras año?  Aunque con connotaciones desagradables o incluso dolorosas, Freud ya definió el concepto como compulsión de repetición. Pero ¿no es una suerte de dolor dejar de conocer lugares nuevos y experimentar nuevas actividades?
Os invitamos al cambio. A descubrir una zona del Pirineo francés no tan visitada como muchas otras del Pirineo. Quizás porque algunos filtros naturales o mentales nos impiden ver o ir más allá, y adentrarnos en valles y montañas más alejadas del radar del turismo invernal. No nos resistamos al cambio. Todo cambia, nada es.
Desconectar, oxigenarse, compartir y emocionarse. Son las promesas para sus visitantes de los diez centros turísticos de montaña del departamento de Ariège, enclavados en el corazón de un grandiosa y preservada naturaleza pirenaica. Diez estaciones -6 alpinas y 4 nórdicas- que suman 160 y 138 kilómetros de pistas respectivamente. Números que muchas veces esconden una realidad inexplorada como destino ideal para reconectar con la naturaleza, con la familia, con los amigos y con uno mismo a través de los deportes invernales.
Ariège es un departamento de los Pirineos, limítrofe con España y Andorra, que ha conservado sus tradiciones y su autenticidad en una naturaleza todavía preservada. Granparte de su territorio es un Parque Natural Regional desde 2009.  Sus grandiosos y verdes paisajes se extienden hasta las altas cumbres de 3.000 m a través de varios pasos míticos del Tour de Francia. Un departamento no sólo de naturaleza, sino también de historia y cultura: cuevas prehistóricas, castillos cátaros y ciudades medievales, iglesias románicas...

 

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Foto: Gonzalo Manera

 

AX LES THERMES

Nuestro viaje comienza en Ax-Les Thermes, un pequeño pueblo de montaña enclavado a 720 metros de altitud famoso por sus aguas termales, que ya fueron utilizadas durante el Imperio Romano. Situado al suroeste de Francia, en los Pirineos orientales, a tan solo unos 20 kilómetros al norte de la frontera con Andorra, y poco más de dos horas en coche desde el aeropuerto de Perpiñán. El pueblo es acogedor y agradable, y nos recibe con ese aire de viejo mundo que se siente en tantas localidades del Pirineo francés. Su bonito centro urbano lo atraviesa el río Ariege, que nace a unos 2.150 m en el lago de Font-Nègre, y que tras algo más de 160 kilómetros se une a su hermano mayor el Garona. Entre los muchos baños termales del pueblo, destaca el Bassin de Ladres, el Estanque de los Leprosos, en la misma plaza del pueblo. Un estanque de aguas calientes naturales en el que es posible sumergir los pies. Pero no sólo eso… el pueblo dispone de espacios termolúdicos para relajarse después de una jornada en la nieve, además de variados restaurantes e incluso un casino.

  • Spa&termalismo. Los baños de Couloubret son el espacio ideal para disfrutar de las aguas termales, con diferentes piscinas (la más grande de 200 m2) y baños en las que el agua circula entre los 33 y 38º. Además cuenta con espacios de sauna, hidromasaje, hammans y baños romanos. bains-couloubret.com

  • Dónde dormir. En Ax les Thermes nos alojamos en el Hotel de dos estrellas “La Grande Cordée”, cerca del centro y con todas las facilidades necesarias para una cómoda estancia. Tel. 05 61 65 77 00  grande-cordee.com
  • Dónde comer
    • Le Chalet. Nuestro lugar favorito para cenar en el pueblo es el restaurante gastronómico “Le Chalet”. Cocina de temporada con ingredientes y recetas locales. Muy recomendable. Tél. 05 61 64 24 31 le-chalet.fr
    •  Le Louzat. Un poco escondido en medio de la estación de esquí se encuentra este chalet de madera que en su interior guarda una de las mejores cocinas de la zona, que juega la carta de carta de la calidad con los productos locales y del suroeste.  Cyril Chantrelle y su equipo os darán la bienvenida en una atmósfera muy auténtica para compartir un momento sencillo y cálido. Tel. 06 74 24 38 20 lelouzat.fr

 

 

AX 3 DOMAINES

Si hablamos de esquí alpino, la joya de la corona del Ariège es la estación de Ax 3 Domaines que, como su nombre indica, cuenta con tres sectores bien diferenciados: Campels, Saquet y Bonascre. La estación está comunicada con una telecabina con el pueblo de Ax, y en menos de diez minutos estaremos en posición de elegir entre todas las riquezas que permite el esquí alpino, freeride o de montaña. Aquí - entre 1.400 y 2.400 metros de altura - hay 37 pistas para todos los niveles: 9 verdes, 11 azules, 10 rojas y 7 negras, que suman un total de 80 kilómetros esquiables. A esto hay que sumar las posibilidades fuera pistas o incluso un esquí más aventurero de alta montaña.
La zona más baja, partiendo de Bonascre, se extiende a una altura de entre 1.400 y 2.000 metros. En esta zona predominan las pistas verdes y azules, que hacen de esta la ideal para familias y principiantes. La zona de Saquet, con doce pistas entre 1.800 y 2.300 metros, la disfrutarán tanto los que prefieran un esquí tranquilo como aquellos con impulsos más deportivos. Finalmente está el sector de Campels, considerado el más ambicioso y "salvaje" de Ax 3 Domaines.  Aquí -entre los 1.700 y 2.400 metros- encontraréis once pistas, entre las que predominan rojas y negras, pero sobre todo interesantes desafíos para los freeriders más experimentados, que sobra decir estarán equipados como es debido para afrontarlos. Pero, una vez más, me gustaría recomendar los servicios de guías profesionales para disfrutar del esquí más salvaje. Sea cual sea vuestro nivel, siempre es mucho más gratificante y seguro hacerlo en compañía de guías de esquí y de montaña de la zona, que además de conocer el terreno sabrán guiaros a las zonas más interesantes y con mejores condiciones de nieve. Tanto si buscáis trepidantes descensos con ayuda de los remontes, o ganarlos con la ayuda de pieles de foca y el sudor de la frente, el Bureau de Guides cuenta con los profesionales idóneos para acompañaros en una jornada inolvidable de freeride o esquí de montaña.

 info@vallees-ax.com ax-ski.com

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Foto: Gonzalo Manera

 

PLATEAU DE BEILLE

Pero en esta vida, no todo es esquiar cuesta abajo. Así que hacemos caso a nuestros colegas de la zona, que nos recomiendan fervientemente dedicar un día de nuestro viaje a conocer y disfrutar del Plateau de Beille, una de las estaciones más míticas de esquí nórdico del Pirineo. Durante el ascenso de 16 kilómetros de curvas - con un pendiente promedio del 8%- hasta los 1.790 metros en los que se ubica la estación, pienso en el curioso dato de que en cuatro ocasiones que una etapa del Tour de Francia ha finalizado aquí, el ganador de la etapa terminó por ser el vencedor del Tour.  
La estación nos recibe con un encantador aire escandinavo. La nieve cubre los árboles y el frío ambiente nos regala un panorama excepcional de varios dosmiles de los Pirineos con sus mejores galas invernales: el Thoumasset, el Pic de la Sabine, el Pas de Bouc y el Pic de Mille Roques entre otros. Conscientes de la suerte que nos acompaña, nos disponemos a disfrutar de tres de las actividades invernales más recomendadas en este paraje: la bicicleta de montaña, el biatlón y el mushing.

beille.fr

  • Fatbike. “Hoy hay unas condiciones perfectas para el fatbike. Hay una capa de nieve fresca del tamaño justo para disfrutar y para que además el paisaje esté bien bonito para las fotos.” Christophe es el dueño de Le Petir Plateau, la agencia que organiza excursiones en bicicleta de montaña por la zona, tanto en verano ¡como en invierno! Además, tiene la experiencia necesaria como para identificar a un novato como yo en cuanto se sube a la bici… “Las fatbikes eléctricas han facilitado mucho las actividades en bicicleta de montaña en invierno. Ya verás que incluso gente sin experiencia como tú puede desenvolverse bien en la nieve”. Comprobémoslo. Las bicis son -estética y técnicamente- una pasada. La asistencia eléctrica combinada con los neumáticos anchos son la combinación perfecta para evolucionar en cualquier terreno. Especialmente sobre nieve. Pero a pesar de la ayuda eléctrica hay que dominar algunas técnicas de conducción, y Christophe nos da algunas indicaciones sobre las marchas más adecuadas en cada tipo de terreno. La estación de Plateau de Beille dispone -entre los 1.650 y 2.000 m- de 16 pistas de esquí de fondo con diferentes dificultades, además de 6 recorridos con raquetas. Combinamos ambas opciones para progresar a nuestro ritmo por las pistas que recorren la Serre Haute de Très Bénous hasta llegar a los 1.695 metros en los que se encuentra la Cabane d'Artaran. Estamos cercados por dos Parques Naturales: el de los Pyrenees Ariegeoises y el de los Pyrenees Catalanes, justo en una zona catalogada de interés ecológico. Admiramos las montañas que hacen de frontera con Andorra. Tan tranquilas en sus caras norte. Tan agitadas y bulliciosas en las caras sur… Las vistas son espléndidas. Las salchichas de Toulouse del restaurante de la estación, también.
   Le Petit Plateau es un negocio de alquiler de material de invierno situado en la localidad de Les Cabannes, antes de la subida a Beille. Allí podréis contratar las            salidas  guiadas en fatbike eléctrica, o incluso alquilarlas si queréis explorar la zona por vuestra cuenta. Tel. 06.42.42.84.35 vtt-location-ariege.com
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Fatbike Foto: Gonzalo Manera 

 

  • Biatlón. “¡Bienvenidos a Beille!”. Olivier Bosc es el presidente del Ski Club de Beille, y todo el mundo le saluda a su paso mientras nos enseña las instalaciones. “Somos un club dedicado al esquí de fondo en todas sus modalidades”, nos comenta a la par que nos aporta datos y curiosidades de la disciplina sin parar. “Aunque en algunos aspectos, somos más que un club”.  Olivier es el padre de Laure Bosc, campeona del mundo junior en tres modalidades de biatlón, y por tanto una referencia en la promoción y desarrollo del deporte en Beille. Por si alguno no lo sabe, el biatlón es un deporte que combina el esquí de fondo y el tiro con carabina. La primera aparición de un deporte parecido al biatlón fueron las competiciones militares en la zona de Escandinavia en los siglos XVIII y XIX. Hoy en día se trata básicamente de una carrera de esquí de fondo, en la que los deportistas tienes que disparar con un rifle sobre unos blancos fijos en determinados puntos del recorrido. Cinco balas para cinco aciertos. Cada fallo penaliza con distancia o tiempo añadido, lo que hace que las carreras sean tremendamente emocionantes, con continuos cambios de posición y en las que nada se decide hasta el final. Si no lo habéis visto nunca, os lo recomendamos. ¡Es muy entretenido! Pero hoy no toca ser espectadores. Nos ponemos las botas y como patosos snowboarders sobre tablas de esquís afiladas como cuchillos intentamos progresar por la pista sin provocar demasiadas risas a nuestro paso. Una vez en la zona de tiro, una aventajada alumna del club nos va a enseñar a disparar junto con Olivier, que nos explica todos los pormenores, que no son pocos… De hecho, al cabo de unas horas apuntando y disparando, y sobre todo cuando lo combinas con vueltas al circuito, es fácil darse cuenta de que estamos ante un deporte tremendamente técnico, en el que entran en escena muchos factores: la velocidad esquiando (y todos los factores que influyen), la resistencia, la puntería, el estado del arma (y todos los factores que influyen)… y a todo eso sumémosle la tensión competitiva de una carrera… ¿No os parece un deporte súper interesante como para probarlo?
  • Con quién hacer Biatlón Tel. 06 74 34 95 6 esf.beille@aol.fr
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Biatlón en Plateau de Beille


 

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Probando el tiro al blanco 

 

  • Mushing. Aquellos que curioseéis por los alrededores del núcleo de la estación  encontraréis un curioso campamento escondido en el bosque, formado por tipis y cabañas de diferentes estilos e influencias culturales. Se trata del poblado nórdico en el que la empresa Angaka desarrolla actividades orientadas a las familias y sobre todo al público infantil relacionadas con la vida en la montaña en invierno, como la construcción de iglús o las noches de vivac en el bosque. Acudimos a su llamada hasta la Cabane Isarges, un pequeño refugio cerrado a 1.817 metros. Allí nos espera Edern y su trineo, propulsado por un motor híbrido de última generación: un excepcional grupo de huskys, samoyedos, malamutes… Los perros están nerviosos, seguramente porque intuyen que van a hacer lo que más les gusta, y nosotros compartimos su nerviosismo, ansiosos por vivir la experiencia. Me instalo cómodamente en el habitáculo del trineo, y me dejo guiar por el musher que, a ritmo de consignas dirigidas a sus obedientes perros, imprime el ritmo y la dirección al trineo. Su cometido no se limita a la mera conducción del trineo, sino que se muestra encantado de compartir su pasión con nosotros revelándonos los secretos de su manada y los trucos de su oficio. ¿Se os ocurre una mejor manera de disfrutar de los bellos paisajes invernales del Plateau de Beille?  
  •  Con quién hacer Mushing: Angaka 
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Mushing

 

MÁS INFORMACIÓN:

lespyrenees.net

ariegepyrenees.com

 

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